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Claves para entender la tecnología detrás del bitcoin y las transacciones digitales

Philip Evans de The Boston Consulting Group explica el potencial impacto de la tecnología Blockchain en el ámbito digital, desde transacciones financieras y operaciones bancarias hasta registros de identificación y salud.

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Blockchain o cadena de bloques es la tecnología en que se basa la moneda digital Bitcoin para realizar transacciones privadas, pero su diseño de gran potencial la convierte en una valiosa herramienta digital con múltiples aplicaciones, afirma Philip Evans, asesor principal de Boston Consulting Group (BCG).

¿Cuál es la relación entre Bitcoin y Blockchain? Bitcoin es una moneda digital que ha sorprendido al mundo y, en particular, ha sorprendido al sector bancario debido a su éxito, opina Evans. El valor total de todos los Bitcoin en el mundo es de unos US$ 10,000 millones hoy en día.

"No creo que el Bitcoin vaya a reemplazar las monedas convencionales, pero creo que la tecnología en que se basa Bitcoin va a tener un impacto enorme en la próxima década", dijo el experto durante su reciente visita a Lima.

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Esa tecnología se llama Blockchain, lo que técnicamente se conoce como un libro registro de hechos digitales que está "distribuido" y compartido entre muchas partes diferentes.

"Es decir, uno tiene no solo una computadora grabando el registro de las transacciones, sino tiene cientos o quizás miles de computadoras haciendo eso en paralelo. Esto tiene enormes beneficios, pues significa que el sistema es extremadamente sólido. En esencia es imposible que colapse, y hasta donde sabemos, es imposible que un atacante corrompa el sistema e ingrese transacciones falsas", anotó el orador en conferencias TED.

Aplicaciones.Gracias a su alto potencial de desarrollo futuro, la tecnología Blockchain facilitará la creación de sistemas de datos muy seguros que pueden permitir diferentes tipos de transacciones, que además de pagos, incluyen aplicaciones para registros de identificación personal (nacimientos, matrimonios y defunciones), registros de propiedades, custodia de historias clínicas y la comunicación en el Internet de las Cosas, entre otras.

"Todo esto es posible mediante la tecnología Blockchain. Lo que comenzó como un intento revolucionario para crear un nuevo tipo de dinero, se ha transformado en realidad en un esfuerzo mucho más amplio para construir básicamente nuevos sistemas de registro que pueden tener muchas aplicaciones diferentes. De hecho, los bancos son ahora uno de los principales sectores que buscan aplicar la tecnología blockchain", explicó Evans.

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Si bien "es demasiado pronto" para el uso formal y masivo del Bitcoin y su tecnología subyacente, Evans dijo que diversos bancos en todo el mundo están trabajando muy duro para desarrollar nuevas tecnologías y poner a disposición nuevos servicios, explotando esta tecnología Blockchain.

"Si uno va a Estados Unidos o Europa encontrará a los bancos invirtiendo en ello, aprendiendo, experimentando, y tratando de entender cómo en el futuro pueden hacer que suceda", agregó.

No es una tecnología para hoy, es una tecnología para el mañana.

Ejemplos de uso de Blockchain.El asesor sénior de BCG mencionó un par de ejemplos de cómo la tecnología Blockchain puede ser aplicada con el fin de permitir transacciones mucho más eficientes:

  • En la industria del diamante existe mucha incertidumbre sobre la extracción y comercialización legal de estas gemas. Para evitar irregularidades, una empresa está grabando con láser en los diamantes la información que los identifica y luego pone esos datos en un Blockchain para que cualquier persona en todo el mundo sepa con certeza la procedencia de las joyas.
  • En la industria de la música hay una iniciativa para crear una arquitectura Blockchain para los pagos de regalías a los compositores y cantantes, sustituyendo así el actual sistema de pagos que es "extremadamente caro e ineficiente", dijo Evans.

Evans también citó a la empresa Ripple, que ya está proporcionando servicios de pago internacionales utilizando una versión de la tecnología Blockchain pero "esto es solo el principio, porque las verdaderas grandes aplicaciones serán cosas como registros de atención de salud, registros catastrales y servicios de identificación del gobierno que sustituyan los pasaportes o su partida de nacimiento".

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Lo bueno, lo malo y lo que está por venir.Evans comentó que la cadena de bloques ofrece muchos beneficios, como la posibilidad de tener sistemas de transacciones y transferencias de datos más eficientes, seguros y económicos. "Hay muchas redes de transacciones que son extremadamente ineficientes debido a que un gran número de instituciones participan en ellas y duplican el registro de datos y muy a menudo cometen errores".

El asesor de BCG dijo que corregir esos errores ralentiza el proceso y agrega enormes costos; citando como ejemplo el proceso de clearing de títulos, donde "comprar o vender un instrumento financiero por lo general involucra al menos una docena de organizaciones diferentes y, por ende, todo el proceso es muy lento e ineficiente".

"El primero y más inmediato beneficio para el usuario final es que estos sistemas pueden llegar a ser mucho más rápidos y baratos".

Evans recordó que los pagos internacionales a menudo pueden costar el 10% del valor del desembolso como comisión para los bancos y estos pueden demorar tres o cuatro días para completar el pago. "Al usar la tecnología Blockchain, ese costo se puede reducir en al menos 90% y el proceso se acelera para que la transacción termine en pocos minutos y no en días", añadió.

El segundo beneficio de usar esta tecnología, según Philip Evans, es que el sistema se vuelve "muy difícil de corromper o de tolerar errores, siendo más preciso y seguro, básicamente porque tiene miles de computadoras que replican la misma transacción en tiempo real. Así que hay una gran mejora en la seguridad".

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No obstante, Evans resaltó en este último punto cierto grado de contradicción, ya que se habla de mejorar la ciberseguridad y al mismo tiempo en el mundo se discute sobre el uso del Bitcoin con fines delictivos, como transacciones ilícitas que involucran dinero de la droga.

Blockchain es la tecnología subyacente de miles de computadoras que replican una transacción, mientras que Bitcoin es una moneda digital artificial que utiliza un Blockchain con el fin de realizar transacciones.

El asesor de BCG dejó en claro que "Bitcoin, al ser anónimo, es susceptible a la especulación y pagos ilícitos, además de plantear grandes problemas para los reguladores y la policía; pero por otro lado Blockchain, la tecnología que Bitcoin utiliza, es algo muy diferente, excepcionalmente segura y fiable contra las fallas accidentales y los ataques cibernéticos".

"Lo que los bancos y los gobiernos están haciendo es estudiar la forma de utilizar Blockchain, no Bitcoin, como base técnica para la nueva clase de redes de transacciones", dijo en diálogo con Gestion.pe.

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Recomendaciones finales.Consultado sobre qué es lo que deberían hacer las empresas para entender y aprovechar esta tecnología, Evans dijo que en la gran mayoría de los casos, "las empresas necesitan simplemente ver lo que está sucediendo, no es necesario ni aconsejable comenzar a tratar de innovar con respecto a estas tecnologías hoy en día, es simplemente demasiado temprano, con un par de excepciones muy importantes…"

Una excepción clave es el sector bancario. "Creo que en la banca hay muchas aplicaciones para Blockchain, obviamente más para pagos internacionales y locales, compensación y liquidación, donde las tecnologías de cadenas de bloques son potencialmente muy poderosas hoy y curiosamente hay un buen número de esfuerzos e iniciativas en curso en los sectores de la banca para adoptar estas tecnologías", concluyó.

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