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Mar Mediterráneo sería escenario del mayor desastre de migrantes de la historia

Autoridades italianas temen que centenares de migrantes hayan muerto ahogadas al naufragar la embarcación en que viajaban de África a Europa. Hasta ahora se ha reportado que solo han sido rescatadas 28 personas con vida de las más de 700 que estaban a bordo de un barco hundido frente a Libia.

Un buque de la guardia costera italiana en las operaciones de búsqueda y rescate de centenraes de migrantes africanos en el mar Mediterráneo. (Foto: AP)

ROMA (AP).- Un barco que se cree viajaba sobrecargado con unos 700 migrantes naufragó en aguas al norte de Libia durante la noche, dejando al menos 24 muertes confirmadas y generando temores de que se haya producido el mayor desastre de migración conocido en el Mediterráneo, con cientos de víctimas, dijeron el domingo la Guardia Costera y varios funcionarios italianos.

La Guardia Costera dijo en un comunicado que la embarcación de 20 metros (66 pies) puede haber dado una vuelta de campana porque los migrantes corrieron a una de las bordas al ver un buque mercante portugués que se acercaba el sábado por la noche para ayudarlos.

La Guardia Costera dijo que el domingo por la mañana habían rescatado al menos 28 sobrevivientes.

El primer ministro maltés Joseph Muscat dijo que los migrantes rescatados sumaban 50. No estaba claro si esta cifra incluía a los 28 reportados por Italia. Malta colabora con las operaciones de búsqueda.

Muscat dijo que los rescatistas veían gente en el agua y verificaban "quién está vivo y quién está muerto". Añadió que el naufragio de un barco con tanta gente era "la mayor tragedia humana de los últimos años".

La vocera del organismo de la ONU para refugiados, Carlotta Sami, dijo en un tuit que, de acuerdo con un sobreviviente, el barco había partido con 700 migrantes a bordo.

Sin embargo, la Guardia Costera y otras autoridades dijeron que en lo inmediato no tenían medios para determinar cuántas personas había a bordo ni a cuántas podrían rescatar. Esperaban conocer la cifra a medida que interrogaban a los sobrevivientes. Considerando que el mar tiene una profundidad de 5.000 metros en la zona, es posible que jamás se recuperen algunos cadáveres. Así ha sucedido en desastres similares frente a las costas de Italia, Libia y otros países del Mediterráneo en los últimos años.

El papa Francisco estuvo entre los primeros en reaccionar a las noticias sobre la tragedia. "Existe el temor de que pueda haber cientos de muertos", dijo el pontífice a los fieles congregados en la Plaza de San Pedro y acto seguido inclinó la cabeza para una oración silenciosa al igual que muchas de las decenas de miles de personas reunidas en la plaza. Por segundo día, pidió a Europa que dé más ayuda a Italia para atender a los migrantes.

El premier italiano Matteo Renzi convocó a sus ministros para analizar el desastre.

"Las cifras (de muertos) todavía son provisorias, pero las cifras están destinadas a aumentar", dijo Renzi. "¿Cómo es posible que todos los días presenciemos una tragedia?"

Los rescatistas dijeron haber avistado restos del buque en el mar.

"Hay grandes manchas de combustible, trozos de madera, chalecos salvavidas", dijo a la televisión el general de la policía de fronteras Antonino Iraso, cuya fuerza participa del rescate.

Cuando se le preguntó si el buque dio una vuelta de campana cuando los migrantes corrieron a una borda al acercarse la nave portuguesa, Iraso respondió: "La dinámica no está clara, pero no es la primera vez que sucede".

Los números de migrantes que intentan la peligrosa travesía marítima desde Libia aumentan a medida que mejora el tiempo, con aguas más serenas y temperaturas más cálidas, pero los barcos suelen estar sobrecargados y en mal estado.

Más de 900 personas han muerto en la travesía en lo que va del año. La semana pasada otro barco naufragó y se estima que 400 personas murieron ahogadas.

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