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The Economist: El turbio futuro de dos gigantes petroleros latinoamericanos

La brasileña Petrobras y la mexicana Pemex podrían estar encaminadas a recibir más injerencia estatal.

Pemex busca levantar capital de manera inmediata para frenar la deuda.

Parecía un tremendo regreso. Cuando Pedro Parente asumió el cargo de presidente de Petrobras en el 2016, la empresa petrolera estatal de Brasil se estaba hundiendo en una deuda de US$ 130,000 millones.

Había perdido US$ 200,000 millones en valor para los accionistas, y su junta directiva había sido destruida por el enorme escándalo de corrupción ‘Lava Jato’. Parente recortó subsidios, vendió activos y adoptó una política de precios favorable al mercado. La deuda de la compañía se contrajo y el precio de las acciones alcanzó un máximo de 3 años y medio en mayo.

Luego, el 1 de junio, Parente renunció y las acciones de Petrobras se desplomaron en más del 20%. La causa fue una huelga de camioneros de diez días que paralizó la economía de Brasil y obligó a Petrobras a congelar los precios del diesel durante diez días y al gobierno a subsidiarlos durante dos meses. Eso reavivó una conversación sobre el control de precios y alimentó las preocupaciones sobre la futura intromisión del estado.

Los mismos temores se ciernen sobre Pemex, la petrolera estatal mexicana, antes de las elecciones generales del 1 de julio. El favorito populista en las encuestas, Andrés Manuel López Obrador, promete congelar los precios del combustible durante tres años.

De manera significativa, criticó duramente durante años las reformas en el 2013 que abrieron los yacimientos petrolíferos de México a firmas extranjeras y trató de convertir a Pemex en un leviatán más eficiente. El futuro de dos de las compañías más grandes de América Latina, ambos símbolos de soberanía nacional con una historia de amiguismo y corrupción, es tan claro como un barril de petróleo.

Comencemos con Petrobras. El nombramiento de su ex CFO, amigable con el mercado, Ivan Monteiro, para reemplazar a Parente ha restaurado algo de confianza. Pero la huelga y unas elecciones presidenciales impredecibles son grandes desafíos de cara al futuro.

Los conductores de camiones, que operan bajo estrechos márgenes, exigieron un retorno a los costosos subsidios de precios del pasado. Alrededor del 87% de los brasileños los apoyan, según Datafolha, un encuestador. Por lo tanto, el objetivo a corto plazo del gobierno es elaborar un sistema de fijación de precios del combustible que proteja a los conductores de una volatilidad excesiva sin hacer mella en los bolsillos de Petrobras. Los precios del combustible pueden ajustarse una vez al mes o una vez cada tres meses, en lugar de todos los días.

Los impuestos podrían ajustarse para servir como válvula de presión: alta cuando el petróleo es barato, baja cuando es caro. Petrobras ha estado en una trayectoria hacia políticas orientadas al mercado, la eficiencia y la privatización, pero la huelga y el debate sobre los controles de precios han ralentizado ese progreso y revelado cuán poco popular sería la privatización.

Pemex también está en una complicada situación política. Enrique Peña Nieto, el presidente saliente de México, prometió reiteradamente que las reformas energéticas que aprobó en el 2013 reducirían los precios del combustible para los mexicanos comunes. Por desgracia, Peña elevó el precio del combustible en alrededor del 20% en enero del año pasado. El gasolinazo, como lo llaman los mexicanos, provocó protestas generalizadas y disturbios.

Pero el gasolinazo fue solo una explosión en el campo minado que es la política petrolera en México. Desde que Lázaro Cárdenas, ex presidente, expropió el sector petrolero en 1938, el control estatal sobre las reservas de petróleo se ha convertido en nociones mexicanas de soberanía nacional. Las reformas energéticas del 2013 comenzaron a desvincular esto permitiendo a las empresas extranjeras ofertar por contratos petroleros en subastas transparentes transmitidas en línea. Las reformas también apuntaban a reducir la inflada fuerza laboral de Pemex a la mitad.

López Obrador se opuso a todo esto y se comprometió a revertir las reformas mediante referéndum. Pero aunque las reformas son impopulares entre los votantes, los inversionistas las consideran vitales. López Obrador, cuya vena pragmática es cada vez más visible a medida que se acerca el día de las elecciones, ahora promete solo revisar los contratos ya otorgados con el fin de investigar si hay corrupción. Pero incluso sin revocar las reformas, podría detenerlas a través de un bloqueo burocrático. Las consecuencias de eso para Pemex serían sombrías.

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